De start van O'Neill

7 min  leestijd
1.474
Image

Jack O'Neill, de oprichter van het gelijknamige sportieve kledingmerk, is een perfect voorbeeld van iemand die van een hobby zijn werk heeft gemaakt. De innovatieve producten die in naam van zijn bedrijf zijn ontwikkeld, zoals de wetsuit en surf leash, hebben de surfwereld voorgoed veranderd: de start van O'Neill.

Om welk bedrijf gaat het?

O'Neill.

Sinds?

1952.

Gestart door?

Jack O'Neill.

Hoe kwam de oprichting van O'Neill tot stand?

De Amerikaanse Jack O'Neill wordt geboren in Denver en groeit op in de staat Oregon. Na zijn militaire dienst (O'Neill was piloot bij de marine) gaat hij in San Francisco wonen. Hij raakt bevriend met een groep sportieve jonge mannen die regelmatig het ijskoude water van Ocean Beach trotseren om te surfen. Al snel is ook O'Neill vaak in het water te vinden. Voor hem is het dé manier om de sleur van zijn toenmalige baantjes van zich af te schudden. Het Noord-Californische water is echter allesbehalve warm en de mannen dragen tijdens het surfen dikke wollen truien en drinken sterke drank om niet onderkoeld te raken.

Echt comfortabel is die surfoutfit natuurlijk niet en O'Neill vraag zich af of daar geen alternatief voor te vinden is. Wanneer hij van een goede vriend verneemt dat de Universiteit van Berkeley onderzoek aan het doen is naar duikpakken die gemaakt zijn van neopreen en dat dit wellicht ook het perfecte materiaal zou zijn voor surfpakken, besluit O'Neill hier werk van te maken. In dezelfde tijd dat hij zijn eerste surfwinkel opent en daar surfplanken en accessoires zoals paraffine wax verkoopt, werkt hij in het geheim aan het ontwikkelen van een speciaal surfpak. Hij naait een paar stukken neopreen aan elkaar en maakt er een soort wetsuit surfvest van.

Voor de weinige surfers die op dat moment zijn in de regio is het surfvest een geschenk uit de hemel; het is in ieder geval een behoorlijke verbetering ten opzichte van de wollen trui. Maar als O'Neill bekendmaakt dat hij zich intensiever wil gaan concentreren op de ontwikkeling en verkoop van wetsuits, lachen zijn surfvrienden hem recht in het gezicht uit. Op zich geen wereldvreemde reactie, aangezien surfen in tijd nog een opkomende sport is die – door de wisselende watertemperatuur - maar enkele maanden per jaar kan worden beoefend. Desalniettemin is O'Neill ervan overtuigd dat hij de concurrerende surfwinkels in de buurt beter kan verslaan als hij zich richt op zijn unieke product.

De zaak van O'Neill aan het strand is dan al uitgegroeid tot meer dan een winkel met surfproducten alleen: het is een lokale ontmoetingsplaats geworden voor surfers uit de buurt en het aantal enthousiastelingen voor de sport groeit gestaag. O'Neill betrekt diverse getalenteerde surfplankmakers, onder wie Phil Edwards, bij zijn bedrijf en met de stijging van de boardverkoop neemt ook het aantal verkochte wetsuits steeds verder toe. De opbrengsten investeert O'Neill weer in het verder ontwikkelen en perfectioneren van zijn wetsuits. Het duurt dan niet lang voordat het bedrijf (en de wetsuits) via mond-tot-mondreclame bekend raakt onder surfers in heel Californië en eind jaren '50 verhuist O'Neill naar een grotere bedrijfslocatie in Santa Cruz.

Waarin onderscheidde het bedrijf zich van de concurrentie?

O'Neill had natuurlijk de tijd mee – in de jaren '50 staat de surfsport nog in de kinderschoenen – maar feit blijft dat hij met zijn producten wel degelijk een oplossing zocht (en vond!) voor een bestaand probleem, met positieve gevolgen voor zijn business. Fanatieke surfers in Amerika (en later ook daarbuiten) kunnen sinds de uitvinding van de wetsuit het hele jaar uren doorbrengen in het water en zijn daarvoor niet meer afhankelijk van het seizoen. Hierdoor kan O'Neill in alle jaargetijden zijn producten succesvol aan de man brengen. Dat hij met dit unieke product zijn concurrenten weet af te troeven, maakt het succes van het jonge bedrijf compleet. Uiteindelijk, mede door het succes van de wetsuit, zal de surfwereld uitgroeien tot een wereldwijde industrie waar jaarlijks circa zes miljard dollar omgaat.

Innovatie, al zal O'Neill in die tijd daar wellicht zelf niet heel bewust mee bezig zijn geweest, heeft altijd een grote rol gespeeld bij het familiebedrijf. Zo blijft het niet bij het uitvinden van de wetsuit. Pat O'Neill, een zoon van Jack (en huidige CEO van de onderneming) die later ook betrokken raakt bij de bedrijfsvoering, is de uitvinder van de zogenoemde surf leash. Dit is een soort elastieken bandje om de enkel dat vastzit aan de surfplank. Een uitkomst wanneer de plank tijdens het surfen wordt verloren en de surfer niet lange tijd door de golven moet zwemmen om zijn plank weer te pakken te krijgen. Dankzij de leash kunnen surfers meer risico’s nemen zonder bang te zijn dat de zee er met hun surfplank vandoor gaat.

Jack O'Neill houdt niet alleen van surfen, maar wordt alom beschouwd als een regelrechte avonturier. Hij is een van de eersten die een luchtballon gebruikt voor recreatieve doeleinden en vindt de zandzeiler uit, een soort 'zeilboot' waarmee je over land kunt zeilen. Naar eigen zeggen helpen deze activiteiten hem bij het creatieve aspect van zijn werk, al heeft hij altijd stellig beweerd geen stereotype zakenman te zijn: "Ik heb niet zoveel met de zakenwereld, ik houd meer van de zee." Maar uiteindelijk is O'Neill ook maar een mens en kent zijn avontuurlijke karakter ook de nodige risico's.

Financiering

Geld nodig?

Als startende ondernemer heb je vaak aanvullende financiering nodig. De Rabobank biedt starters mogelijkheden om een bedrijf te financieren.

Bekijk de mogelijkheden

Het gaat dan ook wel eens mis, zoals toen hij begin jaren '70 tijdens stormachtig weer besluit te gaan surfen. Tijdens een val klapt uitgerekend de surf leash die zijn zoon heeft uitgevonden in zijn gezicht, waarbij O'Neill zijn linkeroog verliest. Maar O'Neill zou O'Neill niet zijn als hij ook aan dit ongeluk een slimme draai weet te geven. Hij gebruikt een zelfportret (inclusief ooglap) als inspiratie voor een ruig nieuw logo, waarmee O'Neill over de hele wereld naam maakt als merk voor stoere en avontuurlijke mensen. Het feit dat het bedrijf ook sinds jaar en dag met zijn Team O'Neill toonaangevende topsporters uit de surfwereld sponsort, speelt daarbij ook een rol.

Hoe staat O'Neill er nu voor?

Door de jaren heen groeit O’Neill uit tot in een internationaal concern met vestigingen in heel Amerika, Japan, Australië en Europa. Het Europese hoofdkantoor is gevestigd in het Nederlandse Warmond. Surfboarden en wetsuits verkoopt O'Neill vandaag de dag nog steeds, al kun je er als klant ook terecht voor stoere sportieve (zwem)kleding, sportassen, slippers en wintersportkleding, om maar eens wat producten te noemen. In 2007 koopt Logo International BV de rechten, zodat dit Nederlandse bedrijf vanaf dan onder de naam O'Neill-kleding en producten mag produceren en verkopen. In 2010 was O'Neill het best verkopende wetsuit-merk ter wereld, wiens producten tegenwoordig in circa 67 landen verkrijgbaar zijn.

En Jack O'Neill? Die is inmiddels negentig jaar en woont in een groot strandhuis dat uitkijkt over de Stille Oceaan, waar hij van zijn oude dag genie. Naar verluidt staat hij ook nog wel eens op een surfplank. Sinds een beroerte in 2005 laat hij de bedrijfsvoering grotendeels over aan zijn zoon Pat en doet hij het beduidend rustiger aan dan voorheen. Maar de natuurliefhebber houdt zich nog wel graag bezig met het O'Neill Sea Odyssey Program, een stichting die excursies organiseert voor schoolkinderen, zodat zij zich beter bewust worden van de flora en fauna in de Stille Oceaan.

Video

Jack O'Neill is inmiddels negentig jaar oud, maar surfen zit nog steeds in zijn bloed:

 

 

 

Meer over startersverhalen

Meer over startersverhalen
8 redenen om ondernemer te worden

Help mee om IkGaStarten te verbeteren!

Wil jij ons feedback geven om IkGaStarten nóg beter te maken? Geef jouw mening via ons lezersonderzoek (duurt max. 7 minuten). 

Sluiten